Tijdens een lezing in de Villa Empain komt de Zwitserse kunst- en godsdiensthistoricus Patrick Ringgenberg ons tekst en uitleg geven over de Iraanse cultuur. In de 20e eeuw onderging de duizenden jaren oude Iraanse cultuur ingrijpende veranderingen. De aan het begin van de 20e eeuw (regeringsperiode van de Kadjaren) nog traditionele samenleving onderging een snelle en soms brutale modernisering (Pahlavi-dynastie), gevolgd door een islamitische revolutie (1979), die het politieke bestel en de identiteit van het land op een volledig nieuwe leest schoeide. Tegenwoordig is Iran een complex land, tegelijk westers en oosters, Iraans en sjiitisch, gelegen op het kruispunt van verschillende werelden en van groot strategisch belang. Patrick Ringgenberg zal het natuurlijk over de actualiteit hebben, maar hoe zit het met de kernaspecten van de Iraanse cultuur? In welke mate is Iran nog écht Iran, gezien de (vaak ingrijpende) veranderingen ten opzichte van het land van drieduizend jaar geleden, toen Indo-Europese stammen zich op de Iraanse hoogvlakte vestigden en er het eerste grote rijk uit de geschiedenis vestigden: het rijk der Achaemeniden.